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A Right to Dream | Derecho a soñar - Maryknoll Fathers and Brothers Magazine

In a visit to Harlem, Pope Francis gives hope to an immigrant youth soccer team.

By Gabriela Romeri

When Pope Francis paid a visit to the immigrants and students gathered at Our Lady Queen of Angels School in Harlem this past September, an unplanned and little noticed thing occurred. Amid the cameras and throngs, Edenilson Membreño, a shy 16-year-old from El Salvador, quietly handed the pope a letter.

Membreño is one of more than 30 immigrant youth who fled their native countries and now play for La Union, a soccer team for recently arrived immigrant and refugee youth that forms part of the South Bronx United soccer league in New York. When 11 of La Union’s soccer players were allowed to be present for the pope’s visit in Harlem, they made the most of it.

Membreño had written the letter for the pope at the insistence of his grandma. Since he was 8, it was his grandmother who had raised him in La Libertad, El Salvador, teaching him to pray the rosary. His grandma’s prayer of blessing was the last thing he remembers before leaving her and his country, and fleeing the violence of El Salvador last year with his then 13-year-old sister. “It’s so bad now, the dead no longer fit in the cemeteries,” he said.

In New York, he and his sister were reunited with their mother, whom they hadn’t seen in 10 years. When his grandma in El Salvador learned he would be one of the fortunate 11 immigrant youth to meet the pope in Harlem, she was beside herself with joy. The letter Membreño’s grandma asked him to write, in his own words, told the pope of the violence he had witnessed and asked the pope to pray for the peace of El Salvador and the struggling peoples throughout Central America.

Ariel Mejía, 18, was chosen to present the pope with gifts from their soccer team “because I’m the most courageous,” he says. As he and fellow team members gave the pope a light blue soccer ball signed by the entire La Union team and a white soccer jersey with ‘Pope Francis, 1’ on it, Mejía, enjoying the moment, even did a few tricks displaying his soccer skills for the pope.
 

Mejía, from Honduras, is currently in immigration court proceedings that will decide whether he receives a conditional visa that allows him to stay with his mother, who lives in New York. He says of his reunion with his mother, “I cried way too much. To see her again after 11 years without her, it was a lot for me. I never want to be apart from her again.”

Though these youth shine for the cameras and on the soccer field, they are dealing with trauma and uncertainties that most U.S. youth playing team sports will never experience. It was a fellow refugee from Honduras, Elvis Garcia Callejas, who through Catholic Charities founded the La Union soccer team in March 2014.

Callejas was at the meeting with the pope as well. “We never imagined that we would have the opportunity to be in the same room with him,” said Callejas. “It’s an energy that one can’t describe, an energy that gave hope, that gave grace to the most vulnerable and poor, to all of us immigrants, who are often marginalized.”

Callejas fled to the United States in 2005 at age 15, braving the dangerous journey alone and leaving behind a painful past that he still can’t discuss. “I didn’t have family here, or anyone to receive me,” he recalls. He spent one year in detention in El Paso, Texas, until the Tobins, a Catholic family from Chicago, adopted him.

With their support, Callejas eventually entered university studies, where he majored in international development and sociology. When he took a job as a child migration specialist at Catholic Charities in New York, he recalled how much soccer had helped him make the transition of adjusting to his new country. “I had to keep my grades up to be able to play soccer in high school, so it helped me a lot,” he says, and he went on to play soccer for his university.

Most Saturdays, Callejas can be found in the shade of Yankee Stadium, coaching youth from La Union—both physically and emotionally—on an artificial turf soccer field. “Many of these kids found themselves forced to leave their country or die,” says Callejas. “Soccer is something these kids understand, in a country where nothing else looks familiar. On the field they can forget about the problems they’re going through. They can be themselves without being judged.”
 

Catholic Charities of New York employs seven child migration specialists and seven pro bono immigration attorneys who specialize in representing youth in immigration courts. They had their hands full in fiscal year 2014 when, according to U.S. Customs & Border Protection, 68,541 Hispanic immigrant youth traveling on their own seeking asylum and sanctuary were taken into U.S. custody.

This past year, fiscal year 2015, saw 39,970 unaccompanied youth taken into border patrol custody, a drop of 42 percent. The decline, however, was not due to improved conditions in their home countries but to U.S. government aid given to Mexico, El Salvador, Guatemala and Honduras to shore up their detection, detention and deportation of migrants.

As the refugee situation across the world continues to escalate, Pope Francis has been on the vanguard of pleading for communities and religious institutions to open their hearts and doors to them.

In Harlem when Pope Francis spoke to the 11 newly arrived immigrant youth who are members of La Union soccer team and the other youth and adult immigrants gathered at Our Lady Queen of Angels School, he tried to give them hope: “Although at times we dream of our homelands, we meet good people who make us feel at home,” he said. “Dear children, you have a right to dream … Wherever there are dreams, there is joy.”

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Derecho a soñar

En Nueva York, el Papa Francisco da esperanza a un equipo de fútbol de jóvenes inmigrantes indocumentados.

Por: Gaberila Pomeri

Cuando el Papa Francisco visitó a los inmigrantes y estudiantes reunidos en la escuela Nuestra Señora Reina de los Ángeles en Harlem, Nueva York, el septiembre pasado, algo no planeado ocurrió sin que muchos tomen nota. En medio de las cámaras y la muchedumbre que abarrotó el gimnasio de la escuela, Edenilson Membreño, un tímido joven salvadoreño de 16 años, entregó una carta al papa en sus manos.

Membreño es uno de más de 30 jóvenes que huyeron de sus países de origen y ahora juegan para La Unión, un equipo de fútbol, para jóvenes inmigrantes indocumentados y refugiados recién llegados, que forma parte de la liga de fútbol South Bronx United en Nueva York. Los 11 jugadores de La Unión invitados a estar presente en la visita del papa, aprovecharon al máximo la experiencia.

Membreño escribió la carta para el papa por insistencia de su abuela. Desde que tenía 8 años, fue su abuela quien lo crió en La Libertad, El Salvador, enseñándole a rezar el Santo Rosario. La oración y bendición de su abuela fue su último recuerdo antes de escapar con su hermana de 13 años de edad de la violencia en su país el año pasado. “Está tan bravo ahí que ahora los muertos ya no caben ni en los panteones”, dijo.

En Nueva York, él y su hermana lograron reunirse con su madre, a quien no habían visto en 10 años. Cuando su abuela en El Salvador se enteró que él iba a ser uno de los afortunados en ver al papa, no podía contener su alegría y le pidió a su nieto que escriba la carta en sus propias palabras. En ella, él relata la violencia que vio en su país y le pide al papa que rece por El Salvador y todos los pueblos centroamericanos que luchan por la paz.

Ariel Mejía, 18 años, fue elegido para presentar al papa los regalos del equipo de fútbol “porque soy el más valiente”, dice. Él y otros dos jugadores le dieron al papa una pelota de fútbol celeste firmada por todo el equipo y la camiseta número 1 del equipo con su nombre: “Papa Francisco”. Animado y disfrutando el momento, Mejía le mostró al Sumo Pontífice sus habilidades con la pelota.

Mejía, de Honduras, se encuentra actualmente en procedimientos judiciales de inmigración que decidirán si recibe una visa condicional que le permita quedarse con su madre, quien vive en Nueva York. Dice del momento en el que se reencontró con su madre: “Lloré demasiado. Volver a verla después de 11 años, pues fue mucho para mí. No quiero apartarme de ella”.

Aunque estos jóvenes brillan en el campo de fútbol y ante las cámaras, están pasando por traumas e incertidumbres que otros jóvenes que practican deportes en Estados Unidos nunca tendrán que experimentar. Elvis García Callejas, quien fue un refugiado de Honduras, fundó el equipo La Unión en marzo 2014 con el apoyo de Caridades Católicas.

Callejas también asistió a la reunión con el papa. “Nunca nos imaginamos que íbamos a tener la oportunidad de estar en el mismo cuarto con él”, dijo. “Es una energía que no se puede describir, una energía que dio esperanza y gracia a la gente más vulnerable y pobre, como los inmigrantes presentes, que muchas veces son marginados”.

Callejas huyó a Estados Unidos en 2005 a los 15 años de edad, desafiando el peligroso viaje solo y dejando detrás un pasado tan doloroso del cual todavía prefiere no hablar. “No tenía familia aquí, ni nadie que me recibiera”, recuerda. Pasó un año en un centro de detención en El Paso, Texas, hasta que los Tobins, una familia católica de Chicago, lo adoptó.

Con este apoyo familiar, Callejas pudo ir a la universidad, donde recibió un título en desarrollo internacional y sociología. Cuando empezó a trabajar como especialista de migración juvenil para Caridades Católicas en Nueva York, recordó lo mucho que el fútbol le ayudó en la transición de adaptarse a su nuevo país. “Tuve que mantener mis notas altas para poder jugar al fútbol en la escuela secundaria, lo que me ayudó mucho”, dice, y siguió jugando fútbol representando a su universidad.

Casi todos los sábados, se puede encontrar a Callejas en una cancha con césped artificial cerca al Yankee Stadium entrenando a los jóvenes de La Unión—tanto física como emocionalmente. “Muchos de estos niños se vieron forzados a salir de sus países, si no morían”, dice Callejas. “El fútbol es algo que ellos entienden, en un país donde nada parece familiar. En la cancha, pueden olvidarse de los problemas que están pasando. Pueden ser quienes son sin ser juzgados”.

Caridades Católicas de Nueva York emplea a siete especialistas de migración juvenil y siete abogados de inmigración pro bono que representan a los jóvenes frente a los tribunales. Tuvieron las manos llenas el 2014 cuando la oficina del gobiernoCustoms & Border Protection (CBP) informó que 68,541 jóvenes inmigrantes hispanos que fueron encontrados viajando solos, en busca de asilo y refugio, entraron en custodia de Estados Unidos.

El año pasado sólo 39,970 jóvenes no acompañados entraron en custodia de CBP, una caída del 42 por ciento. La caída no se debe a que las condiciones en sus países hayan mejorado, sino a que el gobierno de Estados Unidos ha dado recursos a los gobiernos de México, El Salvador, Guatemala y Honduras para reforzar la detección, detención y deportación de inmigrantes.

A medida que la situación de los refugiados en todo el mundo sigue aumentando, el Papa Francisco ha estado a la vanguardia, pidiendo que comunidades e instituciones religiosas les abran sus corazones y sus puertas.

En Harlem, cuando el papa habló a los 11 jóvenes indocumentados presentes en Nuestra Señora Reina de los Ángeles, y en general a todos los migrantes y refugiados del mundo, les dio esperanza. “Tienen derecho a soñar”, dijo. “Donde hay sueños, donde hay alegría, ahí siempre está Jesús”.

Enero/Febrero 2016

 

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